Blutsauger – Wie Malaria die Menschheit geprägt hat | Weihnachtsspecials

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19. Dezember 2020

T.Vor zwei Jahrhunderten stiegen in Anna Pépins Haus auf der Insel Gorée vor der Küste Senegals Damen mit modisch spitzen Hüten die Treppe hinauf, um in einem luftigen Salon mit herrlichem Blick auf den Atlantik erlesene Weine zu genießen. Unter der Treppe befand sich eine fensterlose Strafzelle für widerspenstige Sklaven. Junge, fruchtbare Frauen wurden aus ebenso offensichtlichen wie abscheulichen Gründen von den anderen Sklaven getrennt.

Pépin, eine afro-französische Menschenhändlerin, muss gehört haben, wie ihre Gefangenen an ihren Fesseln klapperten, als sie mit ihren Gästen Canapés teilte. Wenn sie von ihrem Balkon herabblickte, musste sie gesehen haben, wie sie durch eine enge Öffnung – die „Tür ohne Wiederkehr“ – geschoben und auf Schiffe nach Amerika verladen wurden.

Die Geschichte ist teilweise von menschlichen Entscheidungen geprägt. Eine böse Institution kann ohne Übeltäter nicht existieren. Die Geschichte ist aber auch von nichtmenschlichen Kräften geprägt. Warum wollten Plantagenbesitzer in der Neuen Welt speziell afrikanische Sklaven und nicht etwa Indianer? Ein Grund ist Malaria, bemerkt Eloi Coly, der Kurator des Museums für Sklaverei, zu dem Pépins Haus geworden ist.

Malaria wurde im Rahmen des kolumbianischen Austauschs im 16. Jahrhundert auf dem amerikanischen Kontinent eingeführt. Parasiten überquerten den Ozean im Blut von Sklaven und Siedlern. Lokale Anopheles-Mücken verbreiten sie. Bald starben Eingeborene und Europäer in großer Zahl. Aber die Afrikaner überlebten aufgrund ihrer angeborenen Resistenz gegen Malaria tendenziell, selbst wenn sie gezwungen waren, in von Mücken befallenen Zuckerplantagen zu arbeiten. Pflanzer in Westindien würden für einen Afrikaner dreimal mehr bezahlen als für einen indentierten Europäer, bemerkt Sonia Shah in „The Fever“. Die Mücke, die auch andere Krankheiten überträgt, “hat unsere Geschichte stärker geprägt als jedes andere Tier”, schreibt Timothy Winegard in “Die Mücke”.

Stellen Sie sich wieder auf die Insel Gorée und schauen Sie in eine andere Richtung. Schauen Sie an den Kindern vorbei, die sich in der Brandung abkühlen, und an den maskierten Ladenbesitzern, die darauf warten, dass die abschreckenden Touristen zurückkommen. Starren Sie auf das afrikanische Festland. Heute sieht man Wolkenkratzer und Containerschiffe – Dakar, Senegals Hauptstadt, ist ein blühender Hafen. Als Mungo Park, ein schottischer Entdecker, 1805 über dieselbe schmale Straße blickte, hätte er eine kleine Siedlung und eine riesige Waldfläche gesehen. Er verbrachte einige Wochen auf Gorée, bevor er sich auf den Weg ins Landesinnere machte. Es ist nicht bekannt, ob er Pépin getroffen hat, der damals etwa 18 Jahre alt gewesen wäre.

Er wanderte landeinwärts mit Tonnen von Gepäck auf Eseln und dann den Niger hinunter. Von den rund 40 Männern auf seiner Expedition starben alle bis auf einen, viele an Fieber. Park selbst vermied den Tod durch Malaria, indem er aus einem Kanu sprang, um einem Pfeilhagel zu entkommen, und im heutigen Nigeria in Stromschnellen ertrank.

Die Probleme von Park veranschaulichen eine entscheidende Tatsache über die Kolonialgeschichte. Afrika war und ist der Kontinent, auf dem Malaria am virulentesten ist. Europäische Siedler neigten dazu, daran zu sterben. So ließen sie sich in großer Zahl nur an den Orten mit der geringsten Malaria nieder: in Südafrika mit seinen kalten Winternächten, in denen Mücken getötet werden; das Hochland von Kenia und Simbabwe; und die Mittelmeerküste Nordafrikas. In Teilen Westafrikas hingegen hatten Siedler jedes Jahr eine 50: 50-Chance zu sterben.

In den hochmalariaartigen Teilen Afrikas regierten die Imperialisten indirekt durch lokale Potentaten, die mit Drohungen und Bestechungsgeldern überredet wurden, sich mit dem französischen oder britischen Reich auseinanderzusetzen. In Nicht-Malaria-Zonen ließen sich die Europäer massenhaft nieder und schufen Institutionen, von denen viele bis heute bestehen, sowie rassistische Ungerechtigkeiten, die Jahrhunderte lang Missstände verursachten. Malaria hilft zu erklären, warum das moderne Südafrika mit 4,7 Millionen weißen Bürgern so anders ist als Nigeria, wo es nur eine Handvoll weißer Expatriates gibt. Südafrika gab der Welt einen allgemein erkennbaren Euphemismus für die Vorherrschaft der Weißen. Ein Vierteljahrhundert nach dem Ende der Apartheid bleiben ihre Narben bestehen. Die nigerianische Politik hat unterschiedliche Verwerfungen: Muslime gegen Christen und so weiter.

Malaria hat auch andere Kontinente geprägt. Es war einst in Europa weit verbreitet. Ein Grund, warum das alte Rom so schwer zu erobern war, war, dass es von den pontinischen Sümpfen geschützt wurde. Die Römer glaubten, dass die dort gefangenen Fieber durch schädliche Dämpfe verursacht wurden. Daher der Name Mal’aria von „schlechte Luft“.

218 v. Chr. Überquerte Hannibal die Alpen. Er führte die Römer nach Trebia, Trasimene und Cannae, aber die vollständige Eroberung entging ihm wegen Malaria, die den karthagischen General sein rechtes Auge, seine Frau, seinen Sohn und einen Großteil seiner Armee kostete. Spätere Invasionen verschiedener Barbaren erlebten ein ähnliches Schicksal. “Die Welt lebt immer noch im von Mücken heimgesuchten Schatten des Römischen Reiches”, bemerkt Winegard. Viele Länder sprechen eine lateinische Sprache, während mehrere politische Systeme das römische Recht angepasst haben. In der Tat “hat das Römische Reich zuerst den Märtyrertod begangen und dann den Übergang des Christentums durch Europa erleichtert”.

Malaria schützte Rom jahrhundertelang. Aber die Natur steht nicht still. Irgendwann um das fünfte Jahrhundert brachte eine neue Mückenrasse einen neuen und tödlicheren Parasiten nach Rom: Plasmodium falciparum, die Malaria-Sorte, die Afrika heute befällt. Im Gegensatz zu P. vivax, dem die Römer zugefügt wurden, hätte P. falciparum ein Reich, das bereits unter barbarischer Belagerung stand, demoralisieren und destabilisieren können, spekuliert Frau Shah. Die Theorie, dass es zum Niedergang und Niedergang Roms sowie zu seinem Aufstieg beigetragen hat, ist unbewiesen, aber plausibel.

Parasiten und Menschen

Ein Jahrtausend später schlug Malaria zu und ermächtigte dann eine andere römische Institution: die katholische Kirche. Wahrscheinlich starben zwischen 1492 und 1623 fünf Päpste daran. Nachdem Papst Gregor XV. Getötet worden war, kamen Kardinäle nach Rom, um seinen Nachfolger zu wählen. Sechs starben an Malaria. Schließlich war der angeschlagene Chef einer Fraktion, Kardinal Scipione Borghese, so verzweifelt, nach Hause zu gehen, dass er einen Kompromisskandidaten unterstützte, nur um das Konklave zu beenden. So half eine Mücke bei der Wahl von Papst Urban VIII., Wie Fiammetta Rocco, eine Wirtschaftswissenschaftlerin, in „The Miraculous Fever-Tree“ beschreibt.

Dann, um 1630, fanden Jesuitenmissionare eine Heilung. In den Bergen Perus bemerkten sie, dass Eingeborene die pulverisierte Rinde des Chinabaums aufgenommen hatten, als sie vor Kälte zitterten. Sie fragten sich, ob es auch Malaria-Schauer behandeln könnte. Es tat es. Der Wirkstoff war Chinin. Bald war bekannt, dass die Jesuiten Malaria behandeln konnten – zu einem Preis. Sie hüteten eifersüchtig ihr Geheimnis und legten es in Einfluss, indem sie Könige und Herren heilten, deren Gunst sie wünschten.

In Großbritannien hat Malaria möglicherweise eine protestantische Diktatur beendet. Oliver Cromwell, der Mann, der König Charles I. enthauptet hatte, regierte von 1653 bis 1658 als Lord Protector. Seine puritanischen Dekrete saugten die Lebensfreude so sicher wie Mücken Blut saugen. Er schloss Theater und verbot Make-up und Weihnachtsdekorationen. Er hasste Katholiken, weshalb er möglicherweise verärgert ein Angebot von „Jesuitenpulver“ zur Heilung seiner Malaria ablehnte. Das Fieber tötete ihn und die Belustigung wurde wieder legalisiert.

Über Jahrhunderte gab es nie genug Chinarinde. Allmählich verbesserte sich jedoch die Technologie. 1820 entdeckten französische Chemiker, wie man Chinin aus Cinchona extrahiert. 1865 trotzte eine Eingeborene der Hinrichtung, um einem britischen Händler bolivianische Cinchonasamen zu geben. Die niederländische Regierung hat sie in die Hand genommen und nach 30 Jahren herausgefunden, wie sie im heutigen Indonesien angebaut werden können. Bis 1900 produzierten die Niederländer mehr als 5.000 Tonnen Chinin pro Jahr.

Als der zweite Weltkrieg ausbrach, fielen die Deutschen in die Niederlande ein und beschlagnahmten die niederländischen Chininvorräte. Die Japaner fielen in Indonesien ein und eroberten die Cinchona-Plantagen. Plötzlich hatten die Achsenmächte 95% des Chinins der Welt. Dies gab ihnen einen großen militärischen Vorteil. Japanische Truppen besetzten China, ihren viel größeren, von Mücken befallenen Nachbarn, der mit Malariapillen bewaffnet war. (Sie stellten auch alte Damen ein, um die Bettnetze der schlafenden Soldaten einzulegen.) Alliierte Truppen hatten weit weniger Schutz. 60% von ihnen waren von Malaria in Südostasien betroffen. Auf der Insel Bataan waren 85% der amerikanischen und philippinischen Truppen von Malaria betroffen, als sie sich den Japanern ergaben. Es war die größte Kapitulation an eine fremde Macht in der amerikanischen Geschichte. Die New York Times stellte fest, dass die Schlacht nicht aus Mangel an Kugeln verloren ging, “sondern weil die Chinintabletten nachgaben”.

Die Nachfrage während des Krieges spornte einen Wettlauf um einen guten Ersatz an. Deutsche Wissenschaftler kamen zuerst mit Chloroquin dorthin. Nach dem Krieg war Chloroquin so weit verbreitet, dass Parasiten dagegen resistent wurden. Der Wettlauf zwischen Wissenschaft und Evolution geht bis heute weiter.

In der Nachkriegszeit gab es große Anstrengungen, die Anopheles-Mücke selbst auszurotten, indem ihr Lebensraum mit DDT besprüht wurde, einem Insektizid, das so wirksam ist, dass die amerikanischen Zentren für Krankheitskontrolle es als „Atombombe der Insektenwelt“ bezeichneten. Durch häufiges Sprühen stürzten die Mückenpopulationen ab. Bis 1951 war Malaria aus den Vereinigten Staaten verschwunden. Bis 1964 war die Zahl der Fälle in Indien von 75 Millionen pro Jahr auf weniger als 100.000 gesunken.

DDT hatte aber auch Nebenwirkungen. Es blieb in der Umwelt bestehen und bewegte sich die Nahrungskette hinauf. In Amerika wurde DDT in Milch gefunden, nachdem Kühe mit Insektiziden geschnürtes Gras gekaut hatten. Und es entwickelten sich Mücken, die der Chemikalie widerstehen konnten. 1962 veröffentlichte Rachel Carson „Silent Spring“, ein Buch über die Gefahren des Einsatzes von Pestiziden, ohne deren langfristige Auswirkungen zu verstehen. Dies führte zu einem Verbot von DDT und trug dazu bei, die moderne Umweltbewegung anzukurbeln.

Es ist faszinierend zu spekulieren, wie die Welt aussehen könnte, wenn Malaria nie existiert hätte. Wenn Hannibal Rom erobert hätte, würden die Europäer heute Sprachen sprechen, die vom Punischen statt vom Lateinischen abgeleitet sind? Wenn der transatlantische Sklavenhandel nicht so lukrativ gewesen wäre, hätte Amerika dann Bürgerkrieg und Segregation vermieden? Wenn die mit Chinin befestigte japanische Armee die chinesischen Nationalisten nicht so schlimm geschlagen hätte, wären die Kommunisten von Mao Zedong in der Lage gewesen, die Macht zu übernehmen?

Solche Fragen sind nicht zu beantworten. Aber eines Tages könnte die Menschheit entdecken, wie eine Welt ohne Malaria aussieht. Die jährliche weltweite Zahl der Todesopfer hat sich seit 2000 auf rund 400.000 ungefähr halbiert. Die reichen Länder haben die Krankheit beseitigt: indem sie Sümpfe entwässerten, Insektizide sprühten und in klimatisierten Räumen schliefen.

In Afrika tötet Malaria immer noch eine Vielzahl von Kindern und erkrankt Erwachsene, was ihnen die Arbeit erschwert und den Weg des Kontinents zum Wohlstand behindert. Dennoch kann es geschlagen werden. Senegal hat die Krankheit in einigen Regionen so gut wie besiegt und hofft, sie bis 2030 landesweit auszurotten. Trotz der Störung von Covid-19 ist dies dank einer Kombination aus Bettnetzen, Pillen und Genomtechnologie möglich.

Eine kurze Fahrt von Dakar entfernt, in einem Viertel namens Madina Fall, eitern breite Pfützen auf einer unbefestigten Straße. Malaria hat das Gebiet seit Tausenden von Jahren verwüstet, aber jetzt ist es so gut wie verschwunden. „Mein älterer Bruder ist daran gestorben. Meine jüngere Schwester ist daran gestorben. Ich bin auch fast daran gestorben “, sagt Bada Niang, ein Einheimischer, der es wert ist. “Jetzt haben wir Bettnetze und es gibt sie hier praktisch nicht mehr.”

Dieser Artikel erschien im Abschnitt Weihnachtsspecials der Printausgabe unter der Überschrift “Geschichte, geschrieben von den Vektoren”.

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